VENUS SERÁ EL PRÓXIMO DESTINO PARA EXPLORACIÓN ESPACIAL DE LA NASA PARA FINES DE ESTA DÉCADA

Venus esconde una gran cantidad de información que podría ayudarnos a comprender mejor la Tierra y los exoplanetas. El JPL de la NASA está diseñando conceptos de misión para sobrevivir a las temperaturas extremas y la presión atmosférica del planeta. Esta imagen es una combinación de datos de la nave espacial Magellan de la NASA y el Pioneer Venus Orbiter. Créditos: Gorra NASA / JPL-Caltech.

La NASA ha seleccionado dos nuevas misiones a Venus, el planeta vecino más cercano a la Tierra. Como parte del Programa Discovery de la NASA, las misiones tienen como objetivo comprender cómo Venus se convirtió en un mundo infernal cuando tiene tantas  características similares al nuestro, y puede haber sido el primer mundo habitable en el sistema solar, con un océano y clima como el de la Tierra.

Estas investigaciones son las selecciones finales de cuatro conceptos de misión que la NASA eligió en febrero de 2020 como parte de la competencia Discovery 2019 de la agencia. Tras un proceso competitivo de revisión por pares, las dos misiones se eligieron en función de su valor científico potencial y la viabilidad de sus planes de desarrollo. Los equipos del proyecto ahora trabajarán para resolver requisitos, diseños y planes de desarrollo.

La NASA está otorgando aproximadamente $ 500 millones por misión para el desarrollo. Se espera que cada uno se lance en el período 2028-2030.

Las misiones seleccionadas son:

DAVINCI + (Investigación Profunda de la Atmósfera de Venus en gases nobles, química e imágenes)

DAVINCI + medirá la composición de la atmósfera de Venus para comprender cómo se formó y evolucionó, así como para determinar si el planeta alguna vez tuvo un océano. La misión consiste en una esfera que descenderá  y se sumergirá a través de la atmósfera espesa del planeta, realizando mediciones precisas de gases nobles y otros elementos para comprender por qué la atmósfera de Venus es un invernadero desbocado en comparación con la de la Tierra.

Además, DAVINCI + devolverá las primeras imágenes de alta resolución de las características geológicas únicas de Venus conocidas como “Teselas”, que pueden ser comparables a los continentes de la Tierra, lo que sugiere que Venus tiene placas tectónicas. Esta sería la primera misión dirigida por Estados Unidos a la atmósfera de Venus desde 1978, y los resultados de DAVINCI + podrían remodelar nuestra comprensión de la formación de planetas terrestres en nuestro sistema solar y más allá. James Garvin del Goddard Space Flight Center en Greenbelt, Maryland, es el investigador principal.

VERITAS (Emisividad de Venus, Radiociencia,  SAR, Topografía y Espectroscopia)

VERITAS mapeará la superficie de Venus para determinar la historia geológica del planeta y comprender por qué se desarrolló de manera tan diferente a la Tierra. En órbita alrededor de Venus con un radar de apertura sintética, VERITAS trazará las elevaciones de la superficie de casi todo el planeta para crear reconstrucciones 3D de la topografía y confirmar si los procesos como la tectónica de placas y el vulcanismo todavía están activos en Venus.

VERITAS también mapeará las emisiones infrarrojas de la superficie de Venus para mapear su tipo de roca, que es en gran parte desconocida, y determinar si los volcanes activos están liberando vapor de agua a la atmósfera. Suzanne Smrekar, del Laboratorio de Propulsión Jet (JPL)  de la NASA en el sur de California, es la investigadora principal. JPL proporciona gestión de proyectos. El Centro Aeroespacial Alemán proporcionará el mapeador infrarrojo con la Agencia Espacial Italiana y el Centro Nacional de Estudios Espaciales de Francia contribuyendo con el radar y otras partes de la misión.

“Estamos acelerando nuestro programa de ciencia planetaria con una intensa exploración de un mundo que la NASA no ha visitado en más de 30 años”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de ciencia de la NASA. “Utilizando tecnologías de vanguardia que la NASA ha desarrollado y perfeccionado durante muchos años de misiones y programas de tecnología, estamos marcando el comienzo de una nueva década de Venus para comprender cómo un planeta similar a la Tierra puede convertirse en un invernadero. Nuestras metas son profundas. No se trata solo de comprender la evolución de los planetas y la habitabilidad en nuestro propio sistema solar, sino de extenderse más allá de estos límites a los exoplanetas, un área de investigación emocionante y emergente para la NASA ”.

Zurbuchen agregó que espera poderosas sinergias entre los programas científicos de la NASA, incluido el Telescopio Espacial James Webb. Él anticipa que los datos de estas misiones serán utilizados de una forma más transversal posible por de la comunidad científica.

“Es asombroso lo poco que sabemos sobre Venus, pero los resultados combinados de estas misiones nos dirán sobre el planeta desde las nubes en su cielo, a través de los volcanes en su superficie y hasta su núcleo”, dijo Tom Wagner. Científico del Programa Discovery de la NASA. “Será como si hubiéramos redescubierto el planeta”.

Además de las dos misiones, la NASA seleccionó un par de demostraciones de tecnología para volar con ellas. VERITAS albergará el Deep Space Atomic Clock-2, construido por JPL y financiado por la Dirección de Misiones de Tecnología Espacial de la NASA. La señal de reloj ultraprecisa generada con esta tecnología ayudará en última instancia a permitir maniobras de naves espaciales autónomas y mejorar las observaciones científicas de radio.

DAVINCI + albergará el Espectrómetro Compacto de Imágenes  Ultravioleta a Visibles (CUVIS) construido por Goddard. CUVIS realizará mediciones de alta resolución de luz ultravioleta utilizando un nuevo instrumento basado en óptica de forma libre. Estas observaciones se utilizarán para determinar la naturaleza del absorbente ultravioleta desconocido en la atmósfera de Venus que absorbe hasta la mitad de la energía solar entrante.

Establecido en 1992, el Programa Discovery de la NASA ha apoyado el desarrollo y la implementación de más de 20 misiones e instrumentos. Estas selecciones son parte de la novena competencia del Programa Discovery.

FUENTE: NASA

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