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Los más recientes descubrimientos astronómicos desde Chile

Hernán Julio Illanes es un reconocido periodista, pionero en el turismo astronómico, fundador de Astronomy Adventures y con una experiencia en astronomía que se extiende a más de 35 años de trabajo en los observatorios profesionales instalados en Chile, como Tololo, Las Campanas, La Silla y Paranal.

SISTEMA DE 6 EXOPLANETAS CON MOVIMIENTO RÍTMICO DESAFÍA TEORÍA SOBRE FORMACIÓN DE PLANETAS

Utilizando una combinación de telescopios que incluye al Very Large Telescope, del Observatorio Europeo Austral (VLT de ESO), un equipo de astrónomos ha revelado la existencia de un sistema que consta de seis exoplanetas, cinco de los cuales bailan a un extraño compás alrededor de su estrella central. Los investigadores creen que el sistema podría proporcionar pistas importantes sobre cómo los planetas, incluidos los del Sistema Solar, se forman y evolucionan.
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CAPTAN MUERTE DE DISTANTE GALAXIA EN COLISIÓN MIENTRAS PIERDE CAPACIDAD DE FORMAR ESTRELLAS

Las galaxias comienzan a “morir” cuando dejan de formar estrellas, pero hasta ahora los astrónomos nunca habían vislumbrado claramente el comienzo de este proceso en una galaxia lejana. Utilizando el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), del que el Observatorio Europeo Austral (ESO) es socio, los astrónomos han visto una galaxia expulsando casi la mitad de su gas, el elemento fundamental para la formación de estrellas. Esta eyección tiene lugar a un ritmo sorprendente, equivalente al gas que se necesitaría para formar 10.000 Soles al año: la galaxia está perdiendo rápidamente su combustible para hacer nuevas estrellas. El equipo cree que este espectacular evento lo desencadenó una colisión con otra galaxia, lo que podría llevar a los astrónomos a replantearse cómo las galaxias dejan de dar vida a nuevas estrellas.
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¡FELICES FIESTAS DESDE DESDE EL OBSERVATORIO EUROPEO AUSTRAL!

A medida que este poco convencional año 2020 llega a su fin, ¡te enviamos a ti y a toda tu familia nuestros mejores deseos!

Sin duda, este año ha sido un reto para muchas personas, y aquí en ESO hemos trabajado para adaptarnos a estos tiempos sin precedentes. Después de una pausa de unos meses, hemos reiniciado las operaciones científicas en nuestros observatorios en Chile con ciertas limitaciones y bajo estrictas medidas de seguridad. A medida que nuestros telescopios e instrumentos reanudan sus observaciones del cielo nocturno, seguimos inspirándonos en las maravillas del Universo y esperamos poder seguir compartiendo contigo descubrimientos astronómicos fascinantes.

En nombre de todas las personas que formamos el Observatorio Europeo Austral, ¡esperamos que tengas un fin de año lleno de salud, muy seguro, y un brillante comienzo de 2021!

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UN BRILLO DEL OTRO MUNDO SOBRE INSTALACIONES DE ALMA

Las antenas que forman el conjunto ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array), del que ESO es socio, parecen emitir un vívido y espeluznante tono de luz verde en estaImagen de la semana. Situado en lo alto de la aislada meseta de Chajnantor, en el desierto chileno de Atacama,ALMA parece el lugar perfecto para que unos extraterrestres amistosos aterricen discretamente y hagan contacto… pero este resplandor verde tiene un origen mucho más mundano. El resplandor emana de las luces indicadoras que muestran si es seguro o no para el personal acercarse a las antenas. La luz verde de la imagen indica que es seguro acercarse.

Sin embargo, por encima de las antenas sí que vemos un mundo alienígena. En la parte superior izquierda de la imagen, en los despejados cielos chilenos, se pueden ver dos estrellas brillantes, una al lado de la otra, dentro de la banda de la Vía Láctea. Estas estrellas se llaman a menudo “punteros”, ya que “señalan” hacia el brillante diamante de la Cruz del Sur, justo a su derecha. El más cercano a la Cruz del Sur es Beta Centauri, situada a unos 400 años luz de distancia, y la estrella más distante es Alfa Centauri, el sistema estelar más cercano al Sol, a una distancia de sólo 4,37 años luz. Este sistema contiene a la estrella enana roja Próxima Centauri; en 2016, un equipo de astrónomos utilizó telescopios de ESO para encontrar evidencias de la presencia de un planeta del tamaño de la Tierra orbitando a Próxima Centauri en la zona habitable.

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LA VÍA LÁCTEA DIVIDENDO EL CIELO SOBRE OBSERVATORIO VLT

Esta fotografía, tomada por el Fotógrafo embajador de ESO, Petr Horálek, mira hacia el oeste desde el Observatorio Paranal de ESO, en Chile.

El objeto brillante del centro de la imagen es la Luna (un poco más arriba, a su izquierda, vemos al planeta anillado Saturno, mientras que el rocoso Mercurio se encuentra en la parte inferior izquierda). Saturno y Mercurio son planetas difíciles de ver a simple vista, pero esta impresionante imagen los capta maravillosamente, a pesar de en esa posición cercana la Luna emana una luz relativamente brillante. La polvorienta Vía Láctea parece dividir el cielo horizontalmente: arriba, una vista nocturna plagada de estrellas y, abajo, los últimos signos del Sol. En esta cortina cósmica destacan muchas nebulosas conocidas, como la Nebulosa de la Laguna, la Nebulosa de la Pata de Gato y la Nebulosa Trífida.

Juntos, los telescopios individuales de esta imagen conforman el Very Large Telescope (VLT) de ESO, el observatorio óptico e infrarrojo más avanzado del mundo. El VLT consta de cuatro grandes Unidades de Telescopio, cada uno con un espejo de 8,2 metros de diámetro, y cuatro Telescopios Auxiliares más pequeños, con espejos de 1,8 metros de diámetro.

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UN DESORDENADO VIVERO DE ESTRELLAS EN GALAXIA NGC 5236

El instrumento MUSE, instalado en el Very Large Telescope, en el Observatorio Paranal de ESO, en Chile, ha captado miles de estrellas recién formadas en el corazón de NGC 5236. Conocida como “el molinillo austral”, esta galaxia recibe su nombre común por su hermosa configuración en forma de brazo espiral y por su ubicación en una constelación del hemisferio sur: Hidra. Las regiones brillantes de formación estelar iluminan esta galaxia, incluida la región que se encuentra aquí, situada dentro del centro de la galaxia.

Cuando se dan las condiciones adecuadas y, por regla general, dentro de los brazos espirales de una galaxia, las nubes moleculares frías, compuestas principalmente de gas de hidrógeno, pueden colapsar y formar nuevas estrellas. En las nubes más grandes, la quema de una nueva estrella puede crear un efecto dominó, iniciando el colapso del gas circundante y desencadenando la formación de más estrellas. Sin embargo, dentro del centro de una galaxia, otros procesos entran en juego. El agujero negro supermasivo que hay en el centro de NGC 5236 canaliza vastos canales de material y materia hacia sí mismo; al mismo tiempo, escupe hacia fuera, de forma errática, tanto materia como grandes cantidades de energía, haciendo que la enorme cantidad de formación de estrellas que tiene lugar alrededor de la región central de esta galaxia sea más desordenada.

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¿ARMA CÓSMICA CON LÁSER?

Puede que, a primera vista, esta imagen, con esos enormes haces de luz que parecen una terrible arma cósmica, resulte impresionante a la par que amenazante. Afortunadamente, ¡no es el caso! Esta Imagen de la semana de ESO muestra algo mucho más benigno: una mezcla de gas, polvo y potentes láseres.

La Nebulosa de Carina, una de las nebulosas más grandes del cielo nocturno austral, es un objetivo perfecto de observación para el Very Large Telescope (VLT) de ESO. En esta imagen, la nebulosa aparece sobre el hogar del VLT (el Observatorio Paranal de ESO, en Chile) como una impresionante nube rosa en el cielo despejado. La Nebulosa Carina es una vasta nube de polvo y gas: las propias estrellas de la nebulosa ionizan el gas, haciendo que brille.

En esta imagen, la instalación puntera de óptica adaptativa, instalada en una de las Unidades de Telescopio (UT) de 8,2 metros del VLT, está en pleno funcionamiento. Las UT lanzan los rayos láser naranja hacia la atmósfera, donde excitan las partículas de sodio, haciendo que brillen. Esto crea “estrellas” artificiales que se pueden utilizar para medir los efectos de perturbación de la imagen causados por la atmósfera de la Tierra, efectos que luego son corregidos por el telescopio.

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ANILLO ALREDEDOR DE LA LUNA SOBRE PARANAL

Esta imagen que parece de otro mundo, obtenida en el Very Large Telescope (VLT) de ESO, en el norte de Chile, se debe a una combinación de fenómenos de luz natural y artificial. Esta imagen etérea capta un halo lunar en un cielo nublado, algo poco común sobre el Observatorio Paranal de ESO. Este fenómeno óptico se crea cuando millones de pequeños cristales de hielo y gotas de agua, que se encuentran en la atmósfera circundante, refractanla luz de la luna.

Estos halos son bastante comunes; sin embargo, para aparecer, requieren de un poco de luz, por lo que la Luna debe estar en una posición específica en relación con la Tierra y el Sol para reflejar la cantidad de luz suficiente y producir así un sutil anillo de este tipo. Este halo en particular comprende múltiples bandas de colores que se forman de la misma manera que en un arco iris: la luz de diferentes longitudes de onda se refracta en cantidades variables. La luz blanca se divide así en sus partes constitutivas, para crear un espectro de colores visualmente distintos.

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ESTRELLAS Y CALAVERAS: UNA NUEVA IMAGEN DE ESO REVELA UNA NEBULOSA ESPELUZNANTE

Este remanente etéreo de una estrella muerta hace mucho tiempo, enclavado en el vientre de La Ballena, tiene un inquietante parecido con un cráneo flotando a través del espacio. Captada con asombroso detalle por el Very Large Telescope (VLT) de ESO, en esta nueva imagen la espeluznante nebulosa Calavera se muestra en hermosos colores sanguinos. Esta nebulosa planetaria es la primera conocida que se asocia con un par de estrellas estrechamente unidas orbitadas por una tercera estrella externa.
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DÚO EN LA OSCURIDAD DE CONJUNTO ALMA

Las noches de invierno en la meseta de Chajnantor pueden dar sensación de aislamiento, pero no cabe la menor duda de que hay que compartir la maravilla de algunos de los cielos más secos y oscuros del mundo.

Esta imagen muestra dos de las 66 antenas que componen el conjunto ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array), del que ESO es un socio, mientras trabajan juntas para observar los cielos en longitudes de onda milimétricas y submilimétricas. Estas longitudes de onda son bastante difíciles de observar, ya que el vapor de agua de la atmósfera absorbe este tipo de luz y evita que llegue a la superficie. Para captarlas, los telescopios deben colocarse a altitudes muy altas, donde el aire es más seco y menos absorbente. Para ALMA, eso implica una elevación de 5000 metros.

Sobre el par de telescopios vemos la constelación de Orión (el cazador), identificable por su distintivo cinturón lleno de estrellas. El hombro del asterismo lo marca, en la zona derecha de la foto, la supergigante roja Betelgeuse, situada a poco menos de 650 años luz de nosotros. Betelgeuse es un objetivo prioritario para observaciones en longitudesde onda milimétricas y submilimétricas, al igual que la vecina Nebulosa de Orión.

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